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Roland Bonaparte : Biographie

Portraits > Roland Bonaparte dans l'histoire du jardinage

  1. Introduction
  2. Les vertes années de Roland Bonaparte (1858-1877)
  3. L'armée et le mariage (1877-1886)
  4. Ni dans le jardinage, ni dans la botanique et pourtant... (1886-1898)
  5. L'affaire Antoine Leandri et la famille royale hellène (1898-1907)
  6. La consécration (1907-1919)
  7. Les dernières années de Roland Bonaparte (1919-1924)

Né le 19 mai 1858
Décédé le 14 avril 1924
Géographe et botaniste
A constitué un herbier de 2.500.000 échantillons, premier herbier mondial lors de sa création, septième aujourd'hui.

Roland Bonaparte
Roland Bonaparte

Les vertes années de Roland Bonaparte (1858-1877)

Roland Bonaparte est né à Paris le 19 mai 1858 dans une famille bien connue en France, comme l'indique son nom de famille.

Roland Bonaparte
Lucien Bonaparte

Son grand-père, Lucien Bonaparte, est le frère de Napoléon Bonaparte et un jacobin convaincu, fidèle de Robespierre. Il s'est battu contre l'esclavage, s'opposait à la peine de mort, revendiquait l'égalité de tous les citoyens et militait pour une réglementation sévère de la bourse. Il fut député, ministre, président du Conseil des Cinq-Cents et ambassadeur.

Son père, Pierre-Napoléon Bonaparte, est en revanche une source considérable d'ennuis pour la famille, à tel point que son cousin Napoléon III le contraint à s'appeler uniquement Pierre Bonaparte pour ne pas déshonorer celui qui fit la gloire de la famille. Après une jeunesse catastrophique durant laquelle un tempérament très violent s'ajoute à des études médiocres, il est fait prisonnier à diverses reprises et tue froidement plusieurs personnes, notamment le journaliste Victor Noir en 1870, une affaire lourde de conséquence sur l'opinion. Il épouse en secondes noces Éléonore-Justine Ruflin dans les années 1850, mais ce mariage étant uniquement religieux, il est illégal et donc non reconnu. Il tentera de rectifier la situation dans les années 1860 en se mariant cette fois civilement, comptant sur l'absolution de son cousin, mais Napoléon III refuse d'intervenir en sa faveur et refusera même toujours de recevoir le couple aux tuileries.

Officiellement, les parents de Roland Bonaparte ne sont donc pas mariés, imposant dans un premier temps à leur fils un statut d'enfant illégitime. En 1871, ils sont finalement mariés légalement au consulat de France à Bruxelles mais le statut de leur fils demeurera ambigu, notamment vis-à-vis des titres familiaux.

Malgré cet environnement assez peu favorable, Roland Bonaparte fait honneur à la tradition familiale en intégrant Saint-Cyr où il gagne son titre d'officier.

L'armée et le mariage (1877-1886)

Désormais sous-lieutenant, Roland Bonaparte est affecté au 36e régiment d'infanterie de la batterie de Bouviers.

En 1879, sa mère lui obtient un très beau mariage avec Marie-Félix Blanc, fille de François Blanc, richissime propriétaire du Casino de Monte-Carlo. La même année, le paysagiste Édouard André crée pour ce casino « La petite Afrique de Monte-Carlo », une prouesse du point de vue de la culture des palmiers et un grand succès qui amplifie la notoriété grandissante de ce maître du jardinage. Roland Bonaparte se marrie avec la fille Blanc l'année suivante.

En 1882, l'épouse de Roland Bonaparte met au Monde leur fille Marie Bonaparte et décède un mois plus tard. Officiellement, elle ne s'est jamais remise de l'accouchement, décédant après une lente agonie se concluant par une embolie. Officieusement, sa belle-mère aurait profité de l'excuse que lui offrait l'accouchement pour l'assassiner et ainsi faire en sorte que son fils hérite de sa fortune, espérant en profiter un peu elle-même. L'affaire ne fut jamais tirée au clair, mais ce décès demeura très controversé et Éléonore-Justine Bonaparte, qui ne s'aidait pas en se réjouissant ici et là de la nouvelle fortune de son fils, poursuivie par la rumeur.

En 1886, une loi est votée qui interdit aux membres des familles ayant régné sur la France d'occuper des fonctions militaires. Roland Bonaparte est donc contraint de quitter l'armée.

Ni dans le jardinage, ni dans la botanique et pourtant... (1886-1898)

Roland Bonaparte s'intéresse à de nombreuses disciplines, notamment la géographie, la spéléologie, l'ethnologie, la géologie et la botanique. Il s'intéresse également beaucoup à la photographie dont l'invention est relativement récente, le « Daguerréotype », premier appareil photo de l'histoire, ayant vu le jour en 1839. De nombreux botanistes se sont d'ailleurs intéressés à la photographie dès ses débuts, à commencer par Louis Alphonse de Brébisson.

Roland Bonaparte
Quelques photos prises par Roland Bonaparte lors de ses travaux anthropologiques.

Roland Bonaparte va s'essayer à chacun de ces domaines, commençant par voyager à travers le Monde pour réaliser un classement anthropologique des populations humaines.

Il se lance ensuite dans un projet fou mais qui sera finalement l'oeuvre de sa vie: constituer le plus grand herbier privé du Monde. L'oeuvre est d'autant plus ambitieuse que Roland Bonaparte n'a aucune formation dans la botanique ou le jardinage, aussi doit-il se mettre à niveau et étudier sérieusement les plantes, sa bibliothèque va alors se remplir d'ouvrages sur le sujet.

Ce que Roland Bonaparte met en place prend rapidement une ampleur industrielle, envoyant aux quatre coins du Monde un nombre importants de collecteurs, en plus de voyager lui-même continuellement.

L'herbier devient peu à peu très conséquent, à tel point que Roland Bonaparte fait construire un hôtel particulier en 1896 pour l'accueillir. En plus des nombreux collecteurs employés pour remplir l'herbier, une dizaine de personnes sont nécessaires pour le gérer.

Afin d'atteindre son objectif, il n'hésite pas à acheter des herbiers existants pour les inclure au sien. Son acquisition la plus impressionnante est sans doute l'herbier de Georges Rouy, célèbre botaniste du XIXe et vice-président de la Société botanique de France, ajoutant ainsi 500.000 échantillons à sa collection.

L'affaire Antoine Leandri et la famille royale hellène (1898-1907)

En 1898, la fille de Roland Bonaparte, alors âgée de 16 ans, vit une idylle lors d'un voyage en Suisse avec le secrétaire de son père, Antoine Leandri.

Roland Bonaparte l'apprend et congédie sur le champ Antoine Leandri, le menaçant de représailles s'il parle de cette affaire où s'il s'approche à nouveau de sa famille. Il ignore cependant que sa fille lui a également écrit des lettres très explicites que Leandri conserve précieusement, attendant son heure.

En 1903, Antoine Leandri réapparaît en maître chanteur, menaçant de publier les lettres si elles ne sont pas achetées au prix fort. On ignore le contenu de ces missives mais on connaît leur prix: 100.000 francs-or.

Roland Bonaparte
Marie Bonaparte en 1907.

Quelques années plus tard, en 1907, Georges de Grèce, membre de la famille royale hellène, s'installe en France. Il fait la connaissance de Marie Bonaparte avec laquelle une grande complicité va naître, à tel point qu'un mariage est finalement arrangé par les familles. Pour les Bonaparte, c'est une occasion inespérée de renouer avec les honneurs. Pour Georges de Grèce, qui n'est « que » le prince non régnant d'un pays bien moins prestigieux que la France, c'est une très belle opportunité, même si les Bonaparte n'ont pas l'aura d'antan.

Le mariage est célébré en grandes pompes à Athènes avec tout le gratin européen de l'époque. Le français devient même très tendance en Grèce, pour le plus grand bonheur de la diplomatie hexagonale.

Le couple princier est très célèbre en son temps, même si l'homosexualité de Georges de Grèce n'est un secret pour personne dans les hautes sphères, relativisant l'histoire d'amour offerte au public. Marie Bonaparte confiera des années plus tard à quel point la conception de leurs deux enfants fut difficile pour le prince, celui-ci devait être « encouragé » par son amant et la pénétrait en lui disant: « il faut bien, si l'on veut des enfants... ».

La consécration (1907-1919)

En 1907, Roland Bonaparte devient membre de l'Académie des Sciences en sa qualité de géographe. Il est le premier géographe que reconnaît l'Académie des Sciences.

Roland Bonaparte devient président de la Société de géographie en 1909 (ou 1910, l'année exacte est incertaine) et le restera jusqu'à sa mort. Son hôtel particulier deviendra ensuite le siège de la Société de géographie.

Peu après la Première Guerre Mondiale, en 1919, Roland Bonaparte est élu président de l'Académie des Sciences et est désormais membre de la Société botanique de France.

Les dernières années de Roland Bonaparte (1919-1924)

Roland Bonaparte peut désormais se targuer d'avoir atteint son objectif, ayant constitué un herbier contenant 2.500.000 échantillons de 100.000 espèces, le plus grand au Monde.

Le 14 avril 1924, après avoir été un grand président de l'Académie des Sciences durant cinq ans, Roland Bonaparte décède à 66 ans.

Encore aujourd'hui, son herbier est le deuxième herbier de France et le septième herbier mondial. Lorsqu'il fut déplacé à la Faculté des sciences de Lyon après le décès de Roland Bonaparte, 20 wagons furent nécessaires pour faire le voyage. Le Muséum national d'histoire naturelle devait normalement en hériter mais ne disposait pas de la surface nécessaire.

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